• 2018/9/21

阿里宣布成立半導體公司「平頭哥」 明年4月首發晶片,能完成國產AI晶片的中國夢嗎?

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阿里巴巴於2017年雲棲大會宣佈成立阿里巴巴達摩院,並且宣布三年內會投入一千億(人民幣)研究尖端科技。而在2018年4月,阿里宣布了收購中天微系統公司,並且公布了達摩院的自研AI晶片Ali-NPU。表示該晶片的性能將是同類型產品的40倍,但是價格將會遠低於主流晶片的價格。

在2018年9月18日舉辦的阿里巴巴 2018 全球投資者年會上,中國電商巨頭阿里巴巴 (BABA-US) 宣布,將計畫籌備成立一間半導體公司,並將取名為「平頭哥」,阿里首席技術長張建鋒並表示,阿里旗下達摩院已經和某團隊完成整合,估計將於 2019 年 4 月將發表第一款 AI 神經網路晶片,並在兩、三年內打造一款量子晶片。

 

張建鋒表示,阿里巴巴身為電商巨擘,本身並不缺大數據來源,但是缺乏如何高效處理數據的能力,而達摩院的任務,就是要解決如何處理龐大數據的問題,並且也需要解決 AI 根本性的問題。

張建鋒認為,AI 將主要解決三個困難:(1) 算法、(2) 大數據,(3) 計算能力,張建鋒說道:「阿里不缺數據,電商會處理600P數據,會更新1500P數據。數字城市,意味著數據會越來越多,就帶來了如何高效處理數據的問題」,張建鋒表示,達摩院將會更關注底層算法和大數據的處理。

張建鋒並透露,達摩院已經和某團隊完成整合,估計將於2019年4月將發表第一個神經網路晶片,同時將研究量子晶片,為AI人工智慧提供無限的計算能力,並希望透過阿里強大的技術平台和生態整合能力,推動中國國產自主晶片落地生產。

 

在阿里巴巴雷聲隆隆地進攻半導體領域之際,這間半導體公司的成立,馬雲賜名「平頭哥」究竟有何寓意?而阿里「平頭哥」究竟能否實現中國國產 AI 晶片化的「中國夢」嗎?

 

1. 馬雲賜名「平頭哥」究竟有何寓意?

事實上,「平頭哥」是中國網友的網路用語,是幫蜜獾取的外號,而蜜獾最大的特點就是大膽,小到毒蛇蟲蟻,大到群獅猛虎,蜜獾都敢於迎頭戰鬥,被稱之為世界上最無所畏懼的動物。

市場人士分析,馬雲之所以賜名阿里半導體公司為「平頭哥」,就是明白目前阿里在半導體領域只是新進者,鼓勵阿里巴巴這間半導體公司將如蜜獾一般,勇於向市場的晶片巨頭發起挑戰。

2.「平頭哥」的隊友有誰?將發布的 AI 產品又是什麼?

目前阿里平頭哥的組成團隊有二,一為今年四月阿里收購的自主嵌入式CPU IP Core公司中天微,另一團隊則為阿里原來旗下的研究單位達摩院,兩個團隊合計規模約當200人上下,人員分布主要在美國與上海兩地。

而平頭哥200人團隊的規模與中國境內 AI 新創公司相比,可能稍嫌不如,更遑論與半導體市場上的晶片巨頭較量,但這也可能是平頭哥只是在初創階段,人員人數可能在未來補齊。

另一方面,據阿里首席技術長張建鋒所述,平頭哥將於2019年4月發表第一款 AI 神經網路晶片 Ali-NPU,該晶片的主要功能是針對圖像、影像的 AI 功能,達到加速的作用。

而目前市場上幾間晶片巨頭,事實上在 AI 領域上的進攻,也是針對圖像應用方面,與阿里不謀而合,原因無他,即是因為,目前 AI 在圖像應用領域發展最迅速,阿里的基本路線,與目前 AI 晶片公司大致一致。

阿里首席技術長張建鋒 圖片來源:阿里巴巴 2018 全球
阿里首席技術長張建鋒 圖片來源:阿里巴巴 2018 全球投資者大會

據阿里本次公布數據顯示,從開始構思到 Ali-NPU 架構設計與前端佈局,團隊大約只花了半年,按照設計,阿里分析,該晶片的 C/P 值可能將是目前「同類產品」的 40 倍,同時在模擬測試中,Ali-NPU 的原型更讓鋪設阿里城市大腦的硬體成本節約了 35%。

但阿里並未說明所謂「同類產品」為何,故市場並無法得知阿里所比較的這些競爭對手究竟是誰,市場人士分析,阿里對比的「同類產品」,可能只是一般的CPU,因阿里的比較項目還是「C/P 值」,這意味著阿里強調的40倍,很可能不全是晶片的性能差距,同時還有一般與專用晶片的功耗差距;故市場推測,兩者功耗差距可能約在 5 倍左右,性能差距則約在 8 倍,相乘之後即得 40 倍。

3.「平頭哥」能否實現中國國產AI晶片化的「中國夢」?

目前 AI 晶片市場上有兩大巨頭,一為 Google (GOOG-US) 旗下的 TPU 晶片,TPU 正是支撐了 AlphaGo 強大運算力的基石。

據 Google 在今年四月發布的 TPU 論文顯示,TPU 並不是專為某一個神經網路所作出的設計,TPU 能在多種網路環境如卷積網路、LSTM 模型和大規模連線神經網路等,在這些網路上執行 CISC 指令。

而 AI 晶片的另一巨頭即是 Nvidia (NVDA-US),以 Nvidia 最新的高效 GPU 加速卡 TESLA T4 為例,性能相當突出,迄今為止,絕大部分的 AI 晶片新創公司即是拿 TESLA P4 作為「對標產品」。

Nvida 首席執行長黃仁勳介紹 TESLA T4 圖片來源:wccftech
Nvida 首席執行長黃仁勳介紹 TESLA T4 圖片來源:wccftech

除硬體本身,Nvidia 也推出 TensorRT 等一系列應用平台,將人工智慧架構優化到最適合 Nvidia GPU 運行的環境;並且 Nvidia 亦推出了產業應用平台,使該產業內的資源與人才聚集,形成了一個龐大的 AI 生態體系。

據 Nvida 首席執行長黃仁勳曾經公開的數據,Nvidia 旗下的自動駕駛晶片 Xavier,是 2000 名工程師花了 4 年的時間打造而成,其間還尚未計算入 Nvidia 此前數十年的晶片經驗與技術累積,顯示了在 AI 晶片領域的競爭上,進入門檻相當高。

綜觀阿里手上的主要業務與過往功績,阿里巴巴確實在網路電商領域上,已成為一方之霸,但是一間從未涉足半導體研發的電子商務公司,即使有了充足的資金、優秀的人才,恐怕要作成「國產 AI 晶片落地」,仍難一蹴可及

參考資訊:

馬雲的「羅漢堂」與「達摩院」

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